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Indestructible: el nuevo material inspirado en las conchas marinas es un vidrio irrompible

Los científicos imitaron la composición de la concha nácar, naturalmente rígida, pero muy resistente.

Investigadores en Canadá han desarrollado un vidrio cinco veces más resistente a quebrarse que el vidrio estándar, lo que en algún momento podría acabar con el problema de las pantallas rotas de los teléfonos móviles.

Los científicos de la Universidad McGill, en Montreal, idearon una composición de vidrio y acrílico, inspirada en la capa interna de las conchas de moluscos conocida como nácar o madreperla. La investigación dio como resultado un vidrio más fuerte y resistente con una elasticidad similar al plástico.

“Hasta ahora, tenía que existir una compensación entre alta resistencia, dureza y transparencia. Nuestro nuevo material no solo es tres veces más fuerte que el vidrio normal, sino también más de cinco veces más resistente a las fracturas”, dijo Allen Ehrlicher, profesor de bioingeniería y autor principal de los hallazgos del estudio, publicados en la revista Science.

“Sorprendentemente, el nácar tiene la dureza de un material rígido y la durabilidad de un material blando, por lo que goza de lo mejor de ambos mundos”, dijo. “Está hecho de trozos rígidos de materia similar a la tiza que están cubiertos con proteínas blandas que son muy elásticas”.

Al laminar escamas de vidrio y acrílico, los investigadores dijeron que crearon un material nacarado opaco muy fuerte que es fácil y económico de producir.

(A) Compuesto de vidrio (sin estrategia de coincidencia de índice de refracción, a la izquierda, y con coincidencia de índice de refracción, a la derecha), (B) Microestructura del compuesto de vidrio, (C) Vista de la capa nacarada en una concha de abulón rojo y (D) Microestructura de nácar. (Allen Ehrlicher, Universidad McGill)

“El material está constituido por trozos rígidos de materia similar a la tiza, laminados en capas con proteínas blandas que son muy elásticas. Esta estructura produce una fuerza excepcional, lo que la hace tres mil veces más resistente que los materiales que la componen”, dijo Ehrlicher.

Ali Amini, coautor del informe de Science, dijo que al “ajustar el índice de refracción del acrílico”, los científicos lograron que el material fuera transparente.

Los investigadores planean utilizar tecnología inteligente para experimentar con el cambio de color, mecánica y conductividad del nuevo material.

“El método de fabricación es robusto y expansible, y el compuesto puede resultar una alternativa al vidrio en diversas aplicaciones”, escribió el equipo en el estudio.

(A) microestructura del compuesto de vidrio y (B) microestructura del nácar. (Allen Ehrlicher)

Si tú crees que la búsqueda de un vidrio irrompible es simplemente una obsesión de la era de los teléfonos inteligentes, considera lo que sucedió a un inventor hace casi dos mil años.

Según relatos contemporáneos, un artesano llevó un cuenco de vidrio “irrompible” al emperador romano Tiberio. Cuando se puso a prueba, el cuenco no se rompió y solo se abolló. Cuando el inventor juró que era la única persona que conocía los secretos del vidrio “irrompible”, algunos relatos dicen que Tiberio lo mandó ejecutar, ya que temía que el cristal irrompible devaluara el oro y la plata.

“Cuando pienso en la historia de Tiberio, me alegro de que nuestra innovación material lleve a la difusión en lugar de a la ejecución”, dijo Ehrlicher.

Traducción de Yerem Mújica; editado por Yerem Mújica y Melanie Slone