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VÍDEO: Científicos se maravillan con capa antirreflejante de mariposa de cristal

Estudiar su transparencia natural puede llevar a desarrollos tecnológicos, como un incremento en eficiencia de paneles solares.

Una mariposa que se mantiene fuera de la vista de los depredadores, gracias a sus alas transparentes, aterriza sobre una hoja húmeda en una selva tropical sudamericana.

La grabación fue capturada por Aaron Pomerantz, uno de los investigadores del Laboratorio de Biología Marina en Massachusetts, quien ha estudiado estos insectos para comprender cómo les crecen sus alas “invisibles”.

A la mariposa de cristal (Greta oto) se le encuentra principalmente en el centro y norte de América del Sur. Los lugareños las llaman espejitos.

Pomerantz, el investigador principal de un artículo sobre el tema, afirmó que hay órganos transparentes bien documentados en los animales acuáticos, pero son raros entre los animales terrestres.

“Así que nos preguntamos cómo se desarrollan sus alas transparentes”, dijo.

Se ha estudiado la coloración de las alas de las mariposas, pero hay poca investigación sobre cómo a algunas especies les crecen alas invisibles.

Especie Haetera de la mariposa de cristal. (Aaron Pomerantz/Zenger News)

Los investigadores utilizaron microscopios electrónicos con ‘scanners’ para trazar una escala de tiempo del desarrollo de las alas de cristal. Los científicos supervisaron el proceso desde la etapa de pupa hasta la edad adulta. Y descubrieron que las alas de esta mariposa  crecen de manera diferente que las de las especies tradicionales.

Las escamas que dan color a las alas de la mayoría de los lepidópteros son mucho menos densas en las alas de la mariposa de cristal.

Notas sobre la mariposa de cristal (Greta oto). Sus alas transparentes le permiten camuflajearse en cualquier lugar. (Aaron Pomerantz/Zenger News)

“La Greta oto produce menos escamas y las produce de formas diferentes, parecidas a cerdas”, dijo Nipam Patel, director del Laboratorio de Biología Marina y coautor del artículo.

“Pero lograr que las escamas desaparezcan es solo una parte del problema de crear la transparencia”, dijo Patel.

La mariposa de cristal (Greta oto) de cuerpo completo. El tejido entre sus venas parece vidrio. (Aaron Pomerantz/Zenger News)

El equipo descubrió que las mariposas han desarrollado nanoestructuras [su tamaño se encuentra entre las estructuras moleculares y las microscópicas] con propiedades antirreflejantes en sus alas, y cuando la luz las golpea, no se refleja.

“Los seres humanos nos creemos brillantes porque descubrimos cómo poner una capa antirreflejante en el vidrio, pero las mariposas descubrieron esto hace decenas de millones de años”, dijo Patel.

Los científicos también descubrieron otro componente clave de la transparencia de las alas, una capa de nanopilares cerosos de hidrocarburos. Esta tecnología se encuentra en el nivel de las nanoestructuras.

Los investigadores llevaron a cabo varios experimentos que midieron la cantidad de luz reflejada en las alas y encontraron que la capa de nanopilares de hidrocarburos cerosos es una parte crucial del sistema de camuflaje, pues incrementa las propiedades antirreflejantes de las alas.

La capa cerosa se compone principalmente de n-alcanos de cadena larga, similares a los que se encuentran en otras especies de insectos. “Pero en este caso, parece que [la mariposa] también los utiliza para sus propiedades antirreflejantes”, dijo Pomerantz. “Aprender más sobre cómo la naturaleza crea nuevos tipos de nanoestructuras podría ser informativo para usos humanos”.

Él espera que el estudio de la transparencia natural de las alas ayude a incrementar la eficiencia de los paneles solares al absorber una mayor cantidad de luz antes de que se pueda convertir en electricidad.

(Traducido y editado por Gabriela Olmos. Editado por Melanie Slone)